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¿Qué es el tejido de poliéster?
El poliéster es un tejido sintético que suele derivarse del petróleo. Este tejido es uno de los más populares del mundo y se utiliza en miles de aplicaciones industriales y de consumo.

Químicamente, el poliéster es un polímero formado principalmente por compuestos del grupo funcional éster. La mayoría de las fibras de poliéster sintéticas y algunas de origen vegetal se fabrican a partir de etileno, que es un componente del petróleo que también puede derivarse de otras fuentes. Aunque algunas formas de poliéster son biodegradables, la mayoría no lo son, y la producción y el uso del tejido de poliéster contribuyen a la contaminación en todo el mundo.

En algunas aplicaciones, el tejido de poliéster puede ser el único componente de las prendas de vestir, pero es más común que el poliéster se mezcle con algodón u otra fibra natural. El uso del poliéster en la ropa reduce los costes de producción, pero también disminuye la comodidad de las prendas.

Cuando se mezcla con algodón, el poliéster mejora el encogimiento, la durabilidad y el perfil de arrugas de esta fibra natural tan producida. El tejido de poliéster es muy resistente a las condiciones ambientales, lo que lo hace ideal para su uso a largo plazo en aplicaciones exteriores.

Orígenes del tejido de poliéster

El tejido que hoy conocemos como tejido de poliéster comenzó su ascenso hacia su actual papel crítico en la economía contemporánea en 1926 como Terylene, que fue sintetizado por primera vez por W.H. Carothers en el Reino Unido. A lo largo de las décadas de 1930 y 1940, los científicos británicos siguieron desarrollando mejores formas de tejido de etileno, y estos esfuerzos acabaron despertando el interés de los inversores e innovadores estadounidenses.

La fibra de tejido de poliéster fue desarrollada originalmente para el consumo masivo por la Corporación DuPont, que también desarrolló otras fibras sintéticas populares como el nylon. Durante la Segunda Guerra Mundial, las potencias aliadas se encontraron con una mayor necesidad de fibras para los paracaídas y otros materiales de guerra, y después de la guerra, DuPont y otras empresas estadounidenses encontraron un nuevo mercado de consumo para sus materiales sintéticos en el contexto del auge económico de la posguerra.

Al principio, los consumidores estaban entusiasmados con el perfil de durabilidad mejorado del poliéster en comparación con las fibras naturales, y estas ventajas siguen siendo válidas hoy en día. Sin embargo, en las últimas décadas ha salido a la luz con todo lujo de detalles el nocivo impacto medioambiental de esta fibra sintética, y la postura de los consumidores ante el poliéster ha cambiado significativamente.

No obstante, el tejido de poliéster sigue siendo uno de los tejidos más producidos en el mundo, y es difícil encontrar ropa de consumo que no contenga al menos un porcentaje de fibra de poliéster. Sin embargo, las prendas que contienen poliéster se funden con el calor extremo, mientras que la mayoría de las fibras naturales se carbonizan.

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felpa

Tejido de poliéster etileno


El tejido de poliéster de etileno (PET) es la forma de fibra de poliéster más producida. El componente principal del PET es el etileno derivado del petróleo, y en el proceso de creación de la fibra de poliéster, el etileno sirve como polímero que interactúa con otros productos químicos para crear un compuesto fibroso estable.

Hay cuatro formas de fabricar la fibra de PET, y el proceso de producción del poliéster varía ligeramente según el método que se utilice:

Filamento

Los filamentos de poliéster son fibras continuas, y estas fibras producen tejidos lisos y suaves.

Grapa

Las grapas del tejido de poliéster se asemejan a las grapas que se utilizan para fabricar el hilo de algodón y, al igual que las grapas de algodón, las grapas de poliéster se suelen hilar en un material similar al hilo.

Estopa

La estopa de poliéster es como el filamento de poliéster, pero en la estopa de poliéster, los filamentos están dispuestos de forma suelta.

Relleno de fibra

La fibra de relleno se compone de filamentos continuos de poliéster, pero estos filamentos se producen específicamente para tener el mayor volumen posible para hacer productos voluminosos como almohadas, ropa de abrigo y relleno para animales de peluche.

El proceso de creación de la fibra de poliéster comienza con la reacción del etilenglicol con el tereftalato de dimetilo a altas temperaturas. Esta reacción da lugar a un monómero, que se hace reaccionar de nuevo con el tereftalato de dimetilo para crear un polímero.

Este polímero de poliéster fundido se extruye de la cámara de reacción en tiras largas, y estas tiras se dejan enfriar y secar, y luego se rompen en trozos pequeños. Los trozos resultantes se funden de nuevo para crear una sustancia similar a la miel, que se extruye a través de una hilera para crear fibras.

Dependiendo de si se desean filamentos, fibras cortadas, fibras de arrastre o fibras de relleno, los filamentos de poliéster resultantes pueden cortarse o reaccionar con diversos productos químicos para lograr el resultado final correcto. En la mayoría de las aplicaciones, las fibras de poliéster se hilan antes de ser teñidas o sometidas a otros procesos de postproducción.

Tejido de Poliéster PCDT


El proceso de creación del poliéster PCDT es similar al proceso de creación del poliéster PET, pero esta variante del poliéster tiene una estructura química diferente. Aunque el PCDT también se compone de etilenglicol reaccionado con tereftalato de dimetilo, se utilizan diferentes procesos de producción para fabricar estas dos variantes comunes de poliéster.

Poliéster de origen vegetal


La mayoría de los tipos de poliéster de origen vegetal también se fabrican a partir de glicol de etileno reaccionado con tereftalato de dimetilo. Aunque la fuente del etileno utilizado en el poliéster PET y PCDT es el petróleo, los productores de poliéster de origen vegetal utilizan fuentes de etileno como el azúcar de caña.

¿Cómo se utiliza el tejido de poliéster?

Es importante reconocer que el PET utilizado para fabricar el tejido de poliéster es el mismo tipo de plástico basado en el petróleo que se utiliza para fabricar muchos de los productos de consumo sintéticos que utilizamos en nuestra vida diaria. Por ejemplo, este plástico se utiliza para fabricar envases de alimentos, botellas de agua y una variedad de otros tipos de productos industriales y de consumo.

Sin embargo, en su forma de fibra como tejido de poliéster, el PET se utiliza en cientos de aplicaciones de consumo diferentes. Tradicionalmente, el PET se ha utilizado como alternativa al algodón y, en algunas aplicaciones, también puede servir como alternativa razonable a otras fibras naturales como la lana y la seda.

Esencialmente, todo lo que se hace con algodón también se puede hacer con poliéster. Desde las camisas y pantalones de uso cotidiano hasta los trajes de noche más glamurosos, las aplicaciones del tejido de poliéster son infinitas. Los fabricantes utilizan el tejido de poliéster para confeccionar trajes, chaquetas, calcetines, ropa interior y prácticamente cualquier cosa que se pueda llevar para ocasiones informales, de negocios o formales.

Además, los fabricantes también utilizan el poliéster para elaborar diversos artículos para el hogar. En particular, un tipo de poliéster llamado microfibra ha ganado importancia en las categorías de artículos para el hogar de baño y cocina. Los consumidores valoran la suavidad y la absorción de la microfibra en aplicaciones como las toallas de baño, las toallas para la cara y los paños de cocina. Los fabricantes también pueden utilizar el poliéster para hacer artículos para el hogar como mantas, alfombras, tapicería y cortinas.

El tejido de poliéster puede utilizarse como acolchado para sillas, sofás y almohadas, y debido a la impresionante resistencia a las manchas de este material, muchos padres y dueños de mascotas prefieren los productos de poliéster. Las aplicaciones industriales del poliéster incluyen pantallas LCD, películas holográficas, barcos, lonas y botellas.

¿Dónde se produce el tejido de poliéster?

Según un estudio de 2006, China es el mayor productor de fibras de poliéster. China es también el mayor mercado mundial de poliéster, lo que convierte a esta nación en el centro de la industria internacional del poliéster.

Taiwán, Corea, India, Japón e Indonesia son también importantes fabricantes de poliéster, y parte de la producción de poliéster sigue teniendo lugar en Estados Unidos. Una vez que las fibras de poliéster se producen en China y otros países asiáticos, se quedan principalmente en Asia para convertirse en prendas de vestir y otros productos consumibles a base de poliéster. Desde allí, estas prendas de poliéster acabadas se exportan a varios países del mundo occidental y más allá.

¿Cuánto cuesta el tejido de poliéster?

El precio actual de la fibra de poliéster sube y baja a diario. Incluso teniendo en cuenta pequeñas fluctuaciones, el poliéster sigue siendo uno de los productos textiles más baratos del mundo, y este factor contribuye en gran medida a su popularidad mundial.

Una vez que los fabricantes han convertido el poliéster en tejido, su precio se eleva a unos 10 dólares por yarda. Los fabricantes de ropa y otros productos de consumo de poliéster convierten entonces este tejido en productos finales, y estos productos se comercializan al consumidor.

Aunque las diferencias de precio entre el poliéster y otros tejidos se igualan significativamente para cuando este tejido llega al mercado de consumo, los bajos precios mundiales del poliéster han contribuido tradicionalmente a la popularidad general de esta fibra en las aplicaciones de ropa de consumo. El hecho de que el poliéster siga siendo asequible mantiene los precios de las prendas de vestir bajos, pero también disuade a los consumidores de probar fibras naturales con un impacto medioambiental menos dañino: el plástico utilizado para fabricar muchos de los productos de consumo sintéticos que utilizamos en nuestra vida diaria. Por ejemplo, este plástico se utiliza para fabricar envases de alimentos, botellas de agua y una variedad de otros tipos de productos industriales y de consumo.

Sin embargo, en su forma de fibra como tejido de poliéster, el PET se utiliza en cientos de aplicaciones de consumo diferentes. Tradicionalmente, el PET se ha utilizado como alternativa al algodón y, en algunas aplicaciones, también puede servir como alternativa razonable a otras fibras naturales como la lana y la seda.

Esencialmente, todo lo que se hace con algodón también se puede hacer con poliéster. Desde las camisas y pantalones de uso cotidiano hasta los trajes de noche más glamurosos, las aplicaciones del tejido de poliéster son infinitas. Los fabricantes utilizan el tejido de poliéster para confeccionar trajes, chaquetas, calcetines, ropa interior y prácticamente cualquier cosa que se pueda llevar para ocasiones informales, de negocios o formales.

Además, los fabricantes también utilizan el poliéster para elaborar diversos artículos para el hogar. En particular, un tipo de poliéster llamado microfibra ha ganado importancia en las categorías de artículos para el hogar de baño y cocina. Los consumidores valoran la suavidad y la absorción de la microfibra en aplicaciones como las toallas de baño, las toallas para la cara y los paños de cocina. Los fabricantes también pueden utilizar el poliéster para hacer artículos para el hogar como mantas, alfombras, tapicería y cortinas.

El tejido de poliéster puede utilizarse como acolchado para sillas, sofás y almohadas, y debido a la impresionante resistencia a las manchas de este material, muchos padres y dueños de mascotas prefieren los productos de poliéster. Las aplicaciones industriales del poliéster incluyen pantallas LCD, películas holográficas, barcos, lonas y botellas.

¿Qué tipos de tejido de poliéster existen?

Para profundizar en el conocimiento del tejido de poliéster, es importante conocer más detalles sobre los tres tipos principales de este textil:

El poliéster de etileno


El poliéster etileno, también conocido como PET, es el tipo de poliéster más popular del mercado. En la mayoría de los contextos, la palabra «poliéster» es sinónimo de «PET» aunque existan otros tipos de poliéster.

Poliéster de origen vegetal


La principal ventaja del poliéster de origen vegetal es que este tejido es biodegradable. Sin embargo, el poliéster de origen vegetal es más caro de fabricar y puede ser menos duradero que sus equivalentes textiles de PET o PCDT.

Poliéster PCDT


Aunque el poliéster PCDT no es tan popular como el poliéster PET, es más elástico, lo que lo hace ideal para ciertas aplicaciones. El poliéster PCDT también es más duradero que el poliéster PET, por lo que este tejido suele ser el preferido para aplicaciones de uso intensivo, como la tapicería y las cortinas.

¿Cómo afecta el tejido de poliéster al medio ambiente?


El poliéster tiene un impacto generalmente negativo en el medio ambiente. Desde su producción, pasando por su uso, hasta su eliminación, este tejido tiene un desafortunado impacto medioambiental en cada etapa de su ciclo de uso.

Para obtener los materiales básicos utilizados en la producción de poliéster, es necesario obtener combustibles fósiles, que son recursos limitados que también se utilizan para aplicaciones vitales de producción de energía y plásticos. El proceso de refinado del crudo para convertirlo en petróleo introduce diversas toxinas en el medio ambiente, que pueden dañar a los seres vivos tanto en el agua como en la tierra.

Una vez que las refinerías han producido petróleo, se requieren otros procesos de refinamiento para producir el etileno que se utiliza para fabricar poliéster. Estos procesos de extracción son un derroche e introducen más toxinas en el medio ambiente.

El proceso de transformación del etileno en fibras de tereftalato de polietileno produce más subproductos sintéticos nocivos, y los tintes y procesos de tratamiento utilizados por los fabricantes de tejidos de poliéster también pueden llegar al medio ambiente circundante y envenenar los ecosistemas de la zona.

Además, la fabricación de poliéster suele tener importantes costes sociales y culturales. La gran mayoría de los productores de poliéster de todo el mundo emplean esencialmente mano de obra esclava, y los trabajadores del poliéster están expuestos a sustancias químicas tóxicas que pueden causar daños neurológicos, cáncer u otras afecciones potencialmente mortales. Las principales empresas de fabricación de poliéster son casi siempre propiedad de grandes empresas internacionales, que se enriquecen mientras explotan a personas sin educación en países empobrecidos.

Los impactos perjudiciales para el medio ambiente del poliéster continúan a medida que este tejido se abre paso en el mercado de consumo. Según un estudio pionero de 2014, el lavado de tejidos de poliéster a mano o en lavadoras libera diminutas microfibras sintéticas en el suministro de agua.

Mientras que el tejido acrílico fue el peor en términos de contaminación por microfibras, el poliéster quedó en segundo lugar. La contaminación de microfibras en el suministro de agua perjudica la salud de la vida marina y también contamina el agua potable en lugares de todo el mundo.

Al igual que ocurre con todo tipo de ropa, los consumidores desechan inevitablemente sus prendas de poliéster. Sin embargo, a diferencia de las fibras biodegradables como la lana, el algodón o la seda, el poliéster no se degrada de forma natural en el medio ambiente. Aunque es imposible saber con exactitud cuánto tiempo permanecerá el poliéster en los ecosistemas de la Tierra antes de degradarse, todos los científicos medioambientales coinciden en que los tejidos sintéticos como el poliéster pueden tardar siglos en descomponerse por completo debido a las condiciones naturales del entorno.

En general, el poliéster perjudica al medio ambiente en todas las etapas de su producción, y se acumula inevitablemente en los ecosistemas del mundo sin que haya métodos viables para eliminarlo. La llegada de la fibra de poliéster de origen vegetal parece ser un paso para revertir esta desafortunada situación, pero no está claro si esta alternativa al PET de origen petrolífero ganará la suficiente tracción en el mercado textil como para influir en los efectos contaminantes del poliéster.

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